Mis en service en 1832, ce canal répond alors aux besoins des charbonnages de Charleroi et de la région du Centre, mais aussi des carrières de pierres. Si à l'époque il faut trois jours pour relier Charleroi à Bruxelles, le voyage ne dure aujourd'hui plus qu'une dizaine d'heures.

Afin de franchir la grande dénivellation entre les plateaux du Hainaut (Seneffe se situe à 120,5m au-dessus du niveau de la mer) et Bruxelles (13,5m au-dessus du niveau de la mer), les bateaux devaient franchir des dizaines d'écluses qui furent remplacées, en 1968, par un bac sur rails : le Plan Incliné de Ronquières. Il permet, aujourd'hui encore, aux bateaux de 1.350 tonnes de franchir une dénivellation de 67 mètres. De belles balades à vélo et combinaisons bateau-vélo permettent de partir à la découverte des nombreuses écluses de l'ancien canal de Charleroi.

A l'heure actuelle, en plus de sa fonction pour le transport de marchandises qui a fortement décliné depuis les années '70, le canal est devenu une voie 'lente' verte et attrayante, qui a aussi un rôle à jouer dans une nouvelle mobilité des personnes sur et de part et d'autre de la voie d'eau: le bateau et le vélo. Une autre de ses fonctions essentielles est la gestion de l'eau et la prévention des inondations, grâce aux nombreux liens qu'il entretient avec la Senne.

Port de Bruxelles? Canal Charleroi-Bruxelles? Nous parlons plus volontiers du 'canal de la Senne' tout au long de son parcours où il est directement en contact avec la Senne (du côté de Seneffe jusqu'à Wintam) en raison des nombreux liens qui unissent ces deux cours d'eau et afin d'aller dans le sens de la Directive Cadre Européenne sur l'Eau qui promeut une approche intégrée et multifonctionnelle des cours d'eau.

Au cours d'une navigation sur le 'canal de la Senne', le guide ne manquera pas d'attirer votre attention sur les multiples fonctions que joue le canal aujourd'hui : transport de marchandises, prévention des inondations, corridor écologique, axe pour la mobilité douce, lieu de développement pour la ville, lieu de détente et de loisirs doux…